De acordo com a União Astronômica Internacional (IAU), Júpiter tem 79 luas conhecidas, mas encontrar esses minúsculos corpos celestes orbitando o gigante gasoso é um desafio, já que muitos deles são pequenos e refletem pouca luz solar – ou o fazem por um curto período de tempo. Apesar disso, graças aos dados disponíveis publicamente de vários telescópios da Terra, o astrônomo amador Kai Ly descobriu um novo satélite natural Joviano, que, embora ainda não seja oficialmente designado, tem uma boa chance de aumentar o número. das luas de Júpiter a 80.

A astrônoma amadora relata que começou a planejar sua missão de busca por luas em Júpiter em maio do ano passado, mas foi em junho que ela começou a examinar os dados obtidos em 2003 através do telescópio Canadá-França-Havaí (CFHT), com 3,6 metros de diâmetro, localizado no Havaí. As imagens obtidas na época foram as mesmas utilizadas pelo astrônomo Scott Sheppard, do Carnegie Institution for Science, que, em 2018, descobriu 12 novas luas em Júpiter, elevando o número total delas para 79.

Análises de imagens antes da nova descoberta sugeriram que mais luas podem estar escondidas neste conjunto de dados tirado em 2003. Então Ly começou a estudar imagens a partir de fevereiro daquele ano, quando Júpiter estava em oposição – isto é, alinhado com a Terra e o Sol – e seus os satélites naturais pareceram mais brilhantes nas observações. Dos 36 registros feitos no dia 24 daquele mês, 19 foram examinados, levando à descoberta de três luas potenciais, que se moviam entre 13 e 21 segundos de arco por hora durante a noite.

Por serem pequenas, Ly não conseguiu encontrar duas dessas luas em observações posteriores. No entanto, ela encontrou o terceiro, provisoriamente denominado EJc0061, em registros de pesquisa entre 25 e 27 de fevereiro, e também em imagens tiradas em 5 e 6 de fevereiro com o Telescópio Subaru, localizado no Observatório Mauna Kea, no Havaí. O arco de dias indicava que o objeto estava ligado a Júpiter.

Como resultado, Ly tinha dados suficientes para procurar a órbita dessa lua potencial em imagens tiradas de 12 de março a 30 de abril (a partir de 2003). “A partir de então, a qualidade da órbita e das efemérides era decente o suficiente para que eu começasse a pesquisar observações depois de 2003”, acrescenta. A confirmação da posição prevista do satélite veio por meio de imagens do Telescópio Subaru, do CFHT e do Observatório Interamericano de Cerro Tololo, obtidas até o início de 2018.

Com brilho muito baixo, a magnitude da lua varia entre 23,2 a 23,5. A escala de magnitude funciona assim: quanto menor o número, mais brilhante é o brilho. Como exemplo, o planeta Vênus, que aparece logo após o pôr do sol nesta época do ano, tem uma magnitude de -3,8. Em outras palavras: 23.3 é um brilho muito fraco.

A lua descoberta faz parte de um grupo de 22 outros satélites conhecidos como Carme Retrograde Group, que orbitam Júpiter no sentido oposto à rotação do planeta, em períodos de até dois anos. Os especialistas acreditam que esse grupo ainda pode ter muito mais empresas esperando para serem descobertas. Para Ly, é um orgulho poder dizer que esta é a primeira lua descoberta por um astrônomo amador.

Graças aos dados públicos disponibilizados por observatórios, a tendência é que mais astrônomos amadores tenham o mesmo prazer que Ly descobrindo uma lua no Sistema Solar.

Foto: NASA/Reprodução

 

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